Wi-Fi之路,依然漫长

  无线Internet的广泛采用将改变PC和手持机的销售方式并且将改变计算机用户的生活、工作和娱乐方式,如果这种宣传炒作值得相信的话。
  
  这种炒作在当前IT界缺少其他更多值得欢呼之事的情况下经久不衰,厂 商们描绘了这样一幅未来场景:无处不在的“热点”使家庭计算机用户可以不受妨碍地从这间房间走到另一间房间,同时移动办公人员则在机场、饭店以及按照Intel公司最新的营销宣传的说法,在足球场上和游泳池里仍能坚持不懈地工作。
  
  但是,Wi-Fi联盟成员承认,必须在清除障碍后,无线网络技术才能列入到主流企业IT的预算,或消费者每月的通信账单中。
  
  安全性是大问题
  
  缺少安全性意味着无线网络可能将敏感的企业信息暴露给任何花一点钱购买探测产品并掌握恰当的网络技术的人。
  
  几种不同的标准正在造成混乱,并不是所有的产品都可以使用所有的标准。
  
  到目前为止,Wi-Fi联盟一直在为电气和电子工程师协会(IEEE)在过去三年里开发的不同无线Internet标准认证产品,结果是已有700多种产品获得了该组织的批准标志。
  
  Wi-Fi联盟董事长兼Intersil公司无线网络产品战略营销经理Dennis Eaton在一次采访中说,Wi-Fi联盟今年寻求通过认证采用一项新标准的产品来改进无线技术的安全性,并且将开展一次将Wi-Fi接入提供商统一到Wi-Fi Zone标志之下的营销活动来提高公众对无线热点的认知。
  
  作为无线保真(Wireless Fidelity)缩写的Wi-Fi过去只是指802.11b标准,但是,Wi-Fi联盟现在用它表示包括802.11a和新出现的802.11g在内的更广泛的WLAN标准。最普遍使用的802.11b标准运行在电磁波频谱的2.4GHz频率上,它允许用户以最高为11Mbps的速度传输数据。然而,大量的无线产品,如无绳电话和车库开门遥控器,也使用2.4GHz频率,因而很容易造成服务的中断。
  
  802.11a标准运行5GHz在频率上。5GHz频带不太拥挤并允许最高为54Mbps的数据传输速率,但是有效传输距离比802.11b短,大约为15米到22.5米。此外,由于在不同的频率上运行,802.11a产品与802.11b产品不兼容,而且802.11a热点也不容易找到。
  
  IEEE正在准备802.11g的最终规范。802.11g集使用2.4GHz频率与更快的下载速度于一身。基于这项草案标准的产品已经出现在市场上,并且厂商和Wi-Fi联盟说,从现在到今年年中,标准出现的任何变化都将只需要对产品进行软件升级即可解决。
  
  但许多用户和分析人士不敢肯定出现这种细微的变化后,目前市场上的802.11g产品是否仍能全面兼容。Wi-Fi联盟董事会成员兼Agere Systems公司营销经理Frank Ferro说,一些芯片组厂商可能会在兼容性上遇到一些问题。此外,一些消费者可能没有意识到为了获得完全的兼容性他们必须下载升级的驱动程序,虽然Wi-Fi联盟将尽一切可能来教育消费者。
  
  Eaton说,未来的产品将可能在一块无线网卡或集成的无线芯片上包含所有的802.11标准。HP、Toshiba和Dell等厂商已经发布了几款双频无线LAN笔记本电脑。
  
  对安全性的担心一直阻碍着Wi-Fi在企业世界中的采用。黑客和安全咨询人员已经证明了破解目前大多数Wi-Fi连接中使用的WEP安全技术有多么容易。利用市场上很容易得到的设备和软件,一位黑客可以在一个城市中四处游荡寻找不安全的WLAN接入点或热点,这种做法也叫“drive-by Wi-Fi”或“war driving”。
  
  Eaton说,为了减轻IT经理们对安全的担心,Wi-Fi联盟将在近期宣布,它认证了第一批采用Wi-Fi保护接入(WPA)技术的产品。他说,在IEEE的新软件标准得到批准之前,WPA将为无线Internet用户提供一种暂时的安全措施。
  
  IEEE目前正在征求对802.11i的意见。802.11i是一项旨在改进不同802.11无线硬件标准中的用户认证和密钥加密等安全特性的软件标准。
  
  Eaton说:“WPA提供了比WEP更好的安全性。它可以抵御目前公布的所有已知攻击,并且可用在今天市场上已有的产品上。”
  
  获得WPA认证的产品将采用多种WEP所不具备的技术,其中包括改进的密钥管理技术和TKIP(临时密钥完整性协议)。在今年年底802.11i的最终版本得到IEEE批准时,它将包含一项叫做CCMP的安全协议。Eaton说,这将为定于明年发布的基于这项最终标准的第二版WPA又增加一层安全保护。
  
  Aberdeen Group公司高级分析师Isaac Ro说,WPA所增加的安全性已足以促使不情愿的IT经理现在开始安装这项技术,而不是去等待最终的802.11i标准。他说:“WEP很容易被破解,而WPA则向前进展了一大步。”
  
  Wi-Fi联盟说,目前的Wi-Fi产品的用户将能够通过软件升级到WPA。
  集成与计费尚需努力
  
  在安全性可能是IT经理考虑Wi-Fi网络时的主要担心的同时,Wi-Fi厂商也在寻找解决另一个阻碍商业性Wi-Fi热点部署的问题的办法:这个问题就是全球成千上万个热点提供商 的集成和后端计费。
  
  不过,Wi-Fi鼓吹者可以从移动电话运营商建立他们的后端计费系统的做法中学到一些东西。全球Wi-Fi网络背后存在的主要障碍之一涉及到为Wi-Fi热点用户和这些服务的提供商实现计费与结算系统的标准化。Eaton说,移动电话运营商“解决了这个问题”。
  
  移动电话服务提供商在为移动电话提供无线数据功能时遇到了他们自己的障碍。像频带分配之争和过去两年里电信行业的衰退等多种因素,阻碍了3G的采用。2.5G技术正在得到广泛的应用,但是它的功能比人们预期从3G中获得的功能少。
  
  Wi-Fi被设计为一项LAN技术,而3G则是一项WAN技术。Eaton说,人们常常在Wi-Fi与3G之间进行比较,但是,这两项无线Internet连接标准实际上并不是互相竞争的技术,相反它们是相互补充的。
  
  Eaton说,目前,Wi-Fi联盟将所有的力量用于认证硬件产品,而在将服务提供商召集在一起讨论解决计费问题上没有做太多工作。他说:“这与其说是技术问题,不如说是业务问题。”
  
  许多公司,即所谓的集成商,正在为将热点提供商汇集到一个通用的框架下而努力。Boingo Wireless公司和iPass公司是两家试图为Wi-Fi用户提供移动电话式的漫游能力的领先厂商之一。
  
  正在考虑中的一些Wi-Fi计费想法包括按天收费、按小时收费和每月不限时收费。Pyramid Research公司分析师John Yunker在最近的一篇业务通讯中说,目前,用户愿意为热点接入支付一点额外的费用,但是随着价格变得更具竞争性,热点所有者将需要得到他们为设备公司和热点提供商所创造收入中的更大的份额。
  
  Yunker说,现在,根据收入分配模型,热点场所的所有者得到Wi-Fi在他们的领地中创造收入的大约20%。余下的收入落入到设备制造商和负责支持和安装热点的提供商囊中。他说:“目前的收入分配模型重网络而轻位置。”
  
  Yunker说,像机场或会议中心等更大的场所仅20%的收入就可以赚大钱,但是,像咖啡馆这样的场所却是推动Wi-Fi发展的关键,热点提供商和集成商必须为这些场所切下更大的一块蛋糕来鼓励更多的场所安装热点。
  
  Ro说,随着热点数量增长超出一家公司所能管理的能力,集成商和提供商最终将必须找到共享网络的途径。但是他说,建立Wi-Fi热点所需资金比移动电话运营商所需要的资金要少得多,一个无线基站的费用大约为100美元,而建设一座移动电话天线塔需要大约100万美元。
  
  Wi-Fi Zone能否成功?
  
  目前Wi-Fi联盟计划与集成商和热点提供商合作利用Wi-Fi Zone标识来标记热点。任何使用获得Wi-Fi联盟认证的设备的服务提供商都将有权使用Wi-Fi Zone标识。用户可以访问http://www.wi-fizone.org网站来确定自己家乡或旅行目的地中的热点位置,并可以下载一个Excel电子数据表用于在没联网时查找热点。
  
  Ro说,其思路是提供一种任何人都可以看到并知道某个位置可使用无线Internet服务的得到普遍承认的标志,类似于标识电话亭的电话标志或区分男女洗手间的图形。
  
  在任何地点、任何时刻提供快速Internet连接的前景,离变为绝大多数PC和手持机用户所面对的现实仍有一定的距离。但是,Wi-Fi联盟和众多厂商正在为这项技术的普及而努力,而无线技术如果成为用户生活中不可缺少的东西,无疑它将推动整个IT行业的成长。